Perché Franchise Group vuole acquistare Kohl’s e cosa potrebbe succedere dopo

Gli acquirenti entrano in un negozio Kohl’s a Peoria, Illinois.

Daniel Acker | Bloomberg | Getty Images

Un conglomerato poco conosciuto di aziende, tra cui The Vitamin Shoppe, Pet Supplies Plus e una catena di arredamento per la casa chiamata Buddy’s, è improvvisamente oggetto di discussione nel settore della vendita al dettaglio.

Franchise Group, un’azienda quotata in borsa con una capitalizzazione di mercato di circa 1,6 miliardi di dollari, ha avviato trattative di vendita esclusiva con Kohl’s. Ha proposto un’offerta di $ 60 per azione per acquisire il rivenditore a una valutazione di circa $ 8 miliardi. Franchise Group e Kohl’s sono in una finestra di tre settimane durante la quale le due aziende possono concludere qualsiasi due diligence e accordi di finanziamento finali.

Da allora sono emerse domande su cosa significherà tutto questo per Kohl’s, se un accordo dovesse andare a buon fine: cosa accadrà ai negozi di bellezza Sephora all’interno di Kohl’s o alla partnership di restituzione del rivenditore con Amazon? L’amministratore delegato di Kohl, Michelle Gass, rimarrà nell’azienda? Le chiusure dei negozi sono inevitabili?

Inoltre, perché Franchise Group dovrebbe voler possedere Kohl’s in primo luogo, poiché i rivenditori, tra cui Kohl’s, devono affrontare sfide di inventario e inflazione? Solo poche settimane fa, Kohl’s ha tagliato le sue previsioni finanziarie per l’intero anno fiscale poiché sempre più americani si ritirano sulla spesa discrezionale. Nel frattempo, gli investitori sono alle prese con gli aumenti dei tassi da parte della Federal Reserve e il potenziale di una recessione nel breve termine.

L’accordo è ancora in evoluzione, quindi queste domande non hanno risposte certe a questo punto. Invece, analisti ed esperti indicano il track record di Franchise Group e le sue recenti acquisizioni per avere un’idea migliore di cosa potrebbe riservare il futuro di Kohl.

I portavoce di Franchise Group, Sephora e Amazon non hanno risposto immediatamente alle richieste di commento su questa storia. Kohl ha rifiutato di commentare.

Quello che vuole il gruppo in franchising

“Quello che fa Franchise Group è cercare buone attività e marchi noti e forti con un buon seguito di consumatori”, ha affermato Michael Baker, analista di ricerca senior presso DA Davidson.

“E poi hanno una strategia diversa su come capitalizzare o come monetizzare tali acquisizioni”, ha aggiunto. “A volte li sta trasformando da negozi di proprietà dell’azienda in negozi in franchising”.

Il Franchise Group è stato fondato nel 2019 da una fusione da 138 milioni di dollari tra Liberty Tax Service e Buddy’s, secondo il sito web dell’azienda.

Sotto la guida del presidente e CEO Brian Kahn, che ha un background nel private equity, il Franchise Group ha continuato a raccogliere affari negli outlet di Sears; Shoppe di vitamine; American Freight, che vende mobili, materassi ed elettrodomestici; Articoli per animali domestici più; Apprendimento Silvano; e Badcock, una catena di arredamento per la casa che si rivolge alle famiglie a basso reddito.

Un negozio Vitamin Shoppe a New York.

Scott Mlyn | CNBC

Franchise Group si occupa principalmente di possedere franchising. Ma il consenso è che Kahn probabilmente non impiegherà la stessa strategia da Kohl’s, che ha più di 1.100 negozi fisici in 49 stati.

“La strategia sarebbe quella di lavorare con l’attuale team di gestione per funzionare [Kohl’s] meglio, o sostituire la gestione, se necessario”, ha detto Baker. “Lo hanno fatto con alcune delle loro risorse. … Kahn ha una lunga esperienza nel fare buoni affari.”

Baker ha utilizzato l’acquisizione più recente di Badcock da parte del Franchise Group, un accordo del valore di circa $ 580 milioni, come esempio. Da allora la società ha stipulato due diversi accordi di vendita, uno per i negozi al dettaglio di Badcock e un altro per i suoi centri di distribuzione, sedi centrali e immobili aggiuntivi, per un totale di circa 265 milioni di dollari. Rob Burnette rimane nel suo ruolo di presidente e CEO di Badcock.

In una chiamata sugli utili all’inizio di maggio, Kahn di Franchise Group ha detto agli analisti, senza nominare direttamente Kohl, cosa cerca in qualsiasi transazione.

“La gestione, per noi, è sempre la chiave”, ha detto. “Sia che facciamo transazioni molto piccole o transazioni molto grandi.”

“Abbiamo molta convinzione nei marchi in cui operiamo ora”, ha detto anche Kahn durante la chiamata.

Ha aggiunto che tutte le acquisizioni passate di Franchise Group generano un sacco di liquidità per sostenere il dividendo della società e per consentire ulteriori attività di fusione e acquisizione, e anche qualsiasi accordo che consideri in futuro dovrebbe adattarsi a questo modello.

Un gioco immobiliare

All’inizio di quest’anno, Kohl ha ritenuto che un’offerta per azione di $ 64 da Acacia Research sostenuta da Starboard fosse troppo bassa. Alla fine di maggio, le azioni del rivenditore sono state scambiate a partire da $ 34,64 e da fine gennaio non sono arrivate a $ 64,38. Le azioni di Kohl hanno chiuso mercoledì a $ 45,76.

Il Franchise Group probabilmente considera la sua offerta da $ 60 per azione come una sorta di furto, in particolare se la società può finanziare la maggior parte della transazione attraverso il settore immobiliare.

Franchise Group ha dichiarato in un comunicato stampa all’inizio di questa settimana che prevede di contribuire con circa $ 1 miliardo di capitale alla transazione di Kohl, che dovrebbe essere finanziato attraverso il debito piuttosto che il capitale proprio. Apollo è in trattative per essere potenzialmente il fornitore di prestiti a termine di Franchise Group, secondo una persona che ha familiarità con la questione. Apollo ha rifiutato di commentare.

Nel frattempo, la maggior parte di questo accordo dovrebbe essere finanziata attraverso il settore immobiliare. La CNBC ha precedentemente riferito che Franchise Group sta lavorando con Oak Street Real Estate Capital su una cosiddetta transazione di vendita-leaseback. Oak Street ha rifiutato di commentare.

Se andasse a finire in questo modo, Franchise Group riceverebbe un afflusso di capitali da Oak Street e non avrebbe più gli immobili di Kohl in bilancio. Invece, avrebbe canoni di locazione e obblighi di locazione.

Al 29 gennaio, Kohl possedeva 410 sedi, ne affittava altre 517 e gestiva 238 dei suoi negozi. Tutti i suoi immobili di proprietà erano valutati a poco più di $ 8 miliardi a quel tempo, mostra un deposito annuale.

“Se il Franchise Group può ottenere $ 7 miliardi o $ 8 miliardi dal settore immobiliare, sta pagando solo circa $ 1 miliardo per gli asset. Quindi è piuttosto economico”, ha affermato Susan Anderson, analista di ricerca senior presso B. Riley Securities. “E io penso [Kahn] non farebbe l’affare a meno che non abbia già la vendita in programma e gli accordi già in atto”.

“Un playbook in atto”

Ma alcuni esperti di vendita al dettaglio stanno versando acqua fredda sul piano, dicendo che una vendita immobiliare così consistente potrebbe finire per mettere Kohl in una posizione finanziaria molto più debole.

“Questo è del tutto inutile e servirà solo a indebolire l’azienda e limitare gli investimenti necessari per rivitalizzare l’attività”, ha affermato Neil Saunders, amministratore delegato di GlobalData Retail. “Le acquisizioni di altre attività al dettaglio che hanno seguito questo modello non sono mai finite bene per la parte che è stata rilevata”.

A dire il vero, alcune transazioni di vendita e retrolocazione, e in particolare quelle su scala molto più piccola, sono state considerate di successo.

Nel 2020, Big Lots ha raggiunto un accordo con Oak Street per raccogliere 725 milioni di dollari dalla vendita di quattro centri di distribuzione di proprietà dell’azienda e dalla loro locazione. Ha fornito liquidità aggiuntiva al rivenditore di grandi dimensioni durante l’inizio della pandemia di Covid-19.

Sempre nel 2020, Bed Bath & Beyond ha completato una transazione di vendita e retrolocazione con Oak Street, in cui ha venduto circa 2,1 milioni di piedi quadrati di immobili commerciali e ha ottenuto 250 milioni di dollari di proventi. Il CEO di Bed Bath, Mark Tritton, all’epoca pubblicizzò l’accordo come una mossa per raccogliere capitali da investire nuovamente nell’attività.

Secondo Vincent Caintic, analista di Stephens, il Franchise Group potrebbe considerare Kohl’s un modo per creare più efficienze sul back-end, tra tutte le sue altre attività. Mettere insieme risorse come centri logistici e fornitori di spedizioni potrebbe essere una mossa intelligente, ha affermato.

“Hanno i negozi di mobili, un negozio in affitto e molti di loro si occupano di beni di consumo”, ha detto Caintic. “Forse possono ottenere un ulteriore potere di determinazione dei prezzi diventando un giocatore più grande”.

Allo stesso tempo, ha affermato, questa sarebbe la più grande acquisizione di Franchise Group fino ad oggi, che potrebbe comportare una curva di apprendimento più ripida.

Tutti i rivenditori di Franchise Group messi insieme hanno realizzato un fatturato di 3,3 miliardi di dollari nell’anno solare 2021. Il fatturato totale di Kohl ha superato i 19,4 miliardi di dollari nel periodo di 12 mesi terminato il 29 gennaio.

“Franchise Group ha una storia di acquisto di attività commerciali, di leva su di esse e quindi di liberare capitale molto rapidamente per ripagare quel debito”, ha affermato Caintic. “Hanno un playbook in atto.”

Ma, ha aggiunto, le società che Franchise ha acquistato prima di perseguire Kohl’s erano molto più piccole – “E quelle sono state fatte quando era molto economico indebitarsi”.

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