Max Scherzer guida i Mets allo sweep a doppia testa

La scelta facile, per Max Scherzer, sarebbe stata quella di iniziare la prima partita del doubleheader di martedì al Citi Field. I lanciatori prosperano con la routine e solo la partita di apertura aveva un tempo programmato per il primo lancio. Scherzer è un futuro Hall of Famer, e se avesse insistito per l’apertura per il suo primo inizio casalingo come Met, avrebbe potuto fare a modo suo.

“Prendono la decisione, ma mi piace sempre lanciare Gara 2 perché mi piace sapere qual è la situazione del bullpen”, ha detto Scherzer martedì sera tardi, dopo che i Mets avevano spazzato via i San Francisco Giants. “Ci sono diverse cose che puoi fare per cercare di ottenere più lunghezza, se necessario. Mi piace avere quella pressione, come stasera. Avevo davvero sette inning cerchiati. Questo era il segno che volevo davvero, davvero, davvero colpire.

Quella mentalità non è stata la ragione per cui i Mets hanno reso Scherzer il giocatore più pagato nel baseball lo scorso dicembre. La capacità di Scherzer di sopraffare i battitori, anche a 37 anni, gli è valsa un contratto triennale da 130 milioni di dollari in free agency. Ma un gesto sottile come quello di martedì faceva parte del pacchetto, segno che, nonostante tutti i suoi successi personali, Scherzer è prima di tutto un ragazzo di squadra.

Il manager Buck Showalter ha trovato Scherzer nel suo ufficio dopo che i Mets hanno vinto la prima partita, 5-4, su un singolo di Francisco Lindor al decimo inning. Scherzer ha riempito il suo manager di domande – l’ora di inizio, il tempo – e Showalter ha pensato che sembrava un puledro, desideroso di essere liberato.

I Mets avevano usato quattro soccorsi nell’apertura, dando a Scherzer un obiettivo e l’urgenza di raggiungerlo. Prima di martedì, solo un lanciatore delle major, Nathan Eovaldi dei Boston Red Sox, aveva lanciato 100 lanci in una partita in questa stagione. Showalter ha fissato un limite di tono ancora più alto per Scherzer: 110.

Non ne avrebbe avuto bisogno di così tanti per raggiungere la sua destinazione. Scherzer ha terminato sette inning in 102 lanci, consentendo un solo colpo, un singolo a due esiti di Darin Ruf al sesto inning. Scherzer ha camminato tre, ha segnato 10 e ha vinto, 3-1, per la sua terza vittoria in tre partenze.

“È Max Scherzer – è la stessa cosa che vedi ogni volta che esce là fuori”, ha detto Logan Webb, titolare dei Giants, che ha perso per la prima volta in 23 partenze. “Non sapevo che fosse il suo debutto in casa, quindi ho pensato, ‘Amico, probabilmente farà qualcosa di molto interessante.'”

Webb ha assistito a qualcosa di piuttosto interessante lo scorso ottobre – dal punto di vista di Scherzer, comunque – nell’ultima partita della serie di divisione dei Giants con i Los Angeles Dodgers. Scherzer, che aveva iniziato due volte negli otto giorni precedenti, è uscito dal bullpen per conquistare la serie con la sua prima parata in carriera.

Ha avuto un prezzo: Scherzer ha lavorato durante il suo inizio in Gara 2 nella National League Championship Series e non è riuscito a prendere la palla per Gara 6 ad Atlanta. Ma ha fatto quello che doveva fare per i Dodgers per arrivare così lontano.

È sicuro dire che il braccio di Scherzer si è ripreso bene. Assomiglia esattamente al lanciatore che i Mets si aspettavano, con una media di 2,50 punti guadagnati e 23 strikeout in 18 inning. Martedì ha ritirato i suoi primi otto battitori, ha camminato su Curt Casali, quindi ha segnato i successivi nove di fila per capovolgere nuovamente la formazione.

“La mia regola pratica è, quando si ottiene una volta attraverso l’ordine, hai qualcosa da fare”, ha detto Scherzer. “Se ottieni due volte l’ordine, hai una possibilità. Quindi per me è stato superare due volte l’ordine, è allora che inizi ad arrivarci, e nel settimo e nell’ottavo, è allora che entra davvero in gioco”.

Dopo un paio di due out walk nel sesto, sembrava chiaro che il conteggio dei lanci di Scherzer stava diventando troppo alto per completare nove inning. Showalter non ha gradito l’idea di togliere Scherzer da un no-hitter, e Ruf gli ha risparmiato la decisione tirando un singolo pulito a sinistra.

Ma Scherzer aveva completamente dominato i Giants; i suoi lanci migliori, ha detto, sono stati la sua palla veloce alta e il suo cutter, che ha seppellito nelle mani dei sei battitori mancini nella loro formazione: una buona strategia in una notte fredda e sferzata dal vento.

Senza sudore per aiutare la sua presa, Scherzer ha detto che la palla da baseball sembrava un pallino in mano. Era frustrante, disse, ma chi poteva dirlo?

“Questo è solo il livello in cui gareggia ogni volta, quindi questo è quello che ti aspetti ogni volta che è là fuori”, ha detto il ricevitore Tomas Nido. “Ma immagino che il piano stesse andando molto più liscio rispetto a quando non è uno di quei tipi di notti, perché tutto funzionava perfettamente”.

Anche per gli alti standard di Scherzer, è stata un’uscita straordinaria, solo il quinto dei suoi 401 inizi di carriera in cui ha concesso non più di un colpo.

Ha sparato due no-hitter per Washington nel 2015, inclusa una gemma da 17 strikeout contro i Mets diretti alle World Series nel penultimo giorno della stagione a Flushing. Quella prestazione è stata una delle migliori della storia, l’unica partita in assoluto in cui un lanciatore non ha consentito colpi e passeggiate con più di 15 strikeout. L’errore di un compagno di squadra ha impedito a Scherzer di raggiungere la perfezione.

Ora quelle abbaglianti notti Scherzer appartengono ai Mets, che, ovviamente, hanno un altro asso, Jacob deGrom, nella lista degli infortunati. Sono 9-3, l’unica squadra della NL East con un record di vittorie, e martedì hanno fatto una forte dichiarazione iniziale.

“Possiamo competere con i migliori”, ha detto Scherzer, complimentandosi con i Giants, che hanno ottenuto il maggior numero di vittorie nelle major la scorsa stagione. “Per noi essere testa a testa con loro entrambe le partite dimostra che siamo anche un grande club”.

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