L’influenza aviaria causa morti senza precedenti in uccelli selvatici, aquile

Un grande gufo cornuto, colpito da una malattia mortale, è ancora vivo. La femmina adulta ha iniziato a mangiare, comportarsi e sembrare quasi normale presso il Raptor Center dell’Università del Minnesota a St. Paul.

Ancora in quarantena, è l’unico rapace selvatico conosciuto in Minnesota a riprendersi da un’epidemia particolarmente violenta di influenza aviaria, una delle peggiori a memoria d’uomo.

“Siamo solo molto, molto entusiasti che un gufo sia riuscito a sopravvivere a questo virus”, ha affermato Victoria Hall, direttore esecutivo.

La sua guarigione è un raro segno di speranza per ciò che sta accadendo in natura poiché il ceppo dell’influenza si è dimostrato quasi sempre fatale per gufi, aquile, falchi e altri rapaci. Originario dell’Europa, l’epidemia di influenza aviaria non ha precedenti per dimensioni, portata e danni causati agli uccelli selvatici mentre si diffonde negli Stati Uniti. Il virus rappresenta una piccola minaccia per l’uomo.

L’ultima grande epidemia di influenza aviaria del Minnesota nel 2015 ha devastato allevamenti di pollame e polli da cortile, ma non ha mai causato morie significative in natura. Anche questa primavera gli allevamenti di pollame stanno subendo enormi perdite, ma le diffuse morti di uccelli selvatici sono un fenomeno nuovo.

Il Raptor Center, da solo, ha confermato che 12 aquile calve e tre falchi dalla coda rossa sono morti a causa del virus. Ha ucciso un’intera famiglia di nidificanti di grandi gufi cornuti che erano diventati una specie di celebrità locali che vivevano vicino al lago Nokomis a Minneapolis.

“Attira sempre la tua attenzione quando perdi una coppia riproduttiva del genere”, ha detto Hall. “Ti fa dubitare dell’impatto che ha sulla popolazione”.

La maggior parte dei rapaci con il virus mostra chiari segni di sofferenza: convulsioni costanti, strilli di disagio e difficoltà a sedersi o muoversi. Il gufo sopravvissuto, tuttavia, ha mostrato sintomi molto più lievi, ha detto Hall.

Era chiaramente malata, non voleva volare ed era in grado di sollevarsi da terra a mano, ma non ha mai avuto convulsioni o sintomi più gravi. Può darsi che non sia mai stata esposta a una dose elevata del virus, o che qualcosa nella sua genetica l’abbia resa abbastanza forte da combatterlo, ha detto Hall.

Una qualche forma del virus, di solito un ceppo meno contagioso, è quasi sempre presente negli uccelli acquatici. Il virus si è evoluto con anatre e oche e raramente le danneggia o si diffonde ad altri animali. Ma ogni tanto emerge un ceppo particolarmente contagioso e dannoso, ha affermato Michelle Carstensen, supervisore del programma di salute della fauna selvatica per il Dipartimento delle risorse naturali del Minnesota (DNR).

Si diffonde tra diverse popolazioni di anatre e oche durante la migrazione, viaggiando dall’Europa alla Nuova Scozia, ai Caraibi e dal Golfo del Messico all’Upper Midwest. Si diffonde ai gufi, ai falchi e alle aquile che li mangiano. Il virus è più potente in primavera, quando il clima fresco e umido gli consente di sopravvivere nelle feci e nelle carcasse. Gli spazzini, o anche le suole delle scarpe, lo portano da lì ai pollai e agli allevamenti di tacchini. I focolai in genere si attenuano in estate, quando fa caldo e secco e il virus non può sopravvivere al di fuori di un ospite così a lungo, ha detto Carstensen.

È impossibile quantificare il tributo sulle popolazioni di fauna selvatica, ha detto.

“È una domanda difficile da porre quando siamo ancora nel mezzo”, ha detto Carstensen. “Sappiamo che è più letale dell’epidemia nel 2015, ma è presto e semplicemente non conosciamo gli effetti a livello di popolazione”.

Sono state confermate le morti in 28 stati, che includono casi di 5 uccelli trovati morti insieme a diverse centinaia. È stato particolarmente difficile per le aquile calve e i gufi, e insolitamente mortale per le oche delle nevi, ha detto Carstensen.

Nell’ultimo mese si è diffuso a circa 40 allevamenti di bestiame in Minnesota, uccidendo un totale di circa 2 milioni di uccelli domestici, direttamente o per spopolamento una volta che un gregge è stato infettato.

Lo stato e il governo federale stanno lavorando per rendere integri quegli agricoltori, ha detto martedì il governatore Tim Walz a Willmar in un evento per evidenziare la risposta dello stato.

“Sapevamo che sarebbe arrivato. L’abbiamo visto apparire sulla costa orientale e sapevamo che era questione di tempo prima che arrivasse qui”, ha detto Walz. “Questi produttori, questi allevamenti di polli e tacchini sono una parte enorme dell’economia del Minnesota e una grande parte culturalmente di ciò che siamo”.

Diciassette degli uccelli feriti e malati curati presso il Wildlife Rehabilitation Center del Minnesota a Roseville sono risultati positivi al virus.

“Abbiamo ricevuto così tante chiamate su aquile morte che non posso iniziare a dirtelo”, ha detto Tami Vogel, portavoce del Centro di riabilitazione. “Le persone trovano anatre di legno morte nel loro cortile, e le persone stanno facendo una passeggiata e vedono un’oca sdraiata per strada”.

Inquietante, non sono stati solo gli uccelli acquatici e i rapaci a essere risultati positivi, ha detto Vogel. Un martin pescatore ferito, portato al centro dopo essere rimasto bloccato all’interno di una rampa di parcheggio di Minneapolis, aveva l’influenza aviaria.

“Non credo che il martin pescatore fosse sul radar di nessuno come specie suscettibile”, ha detto Vogel. “Ci sono molte incognite su questo”.

L’entità dell’epidemia ha sollevato preoccupazioni sul fatto che il virus si stia diffondendo oltre il passaggio tipicamente lineare degli uccelli acquatici al rapace e degli uccelli acquatici al pollo. Questa incertezza ha portato Hall e il Raptor Center a raccomandare alle persone di aspettare per riempire le loro mangiatoie per uccelli fino all’estate, nel caso in cui gli uccelli canori entrino in contatto con feci o carcasse infette e diffondano la malattia in natura.

“C’è così tanto che non sappiamo”, ha detto Hall. “Stiamo pensando a cose che possiamo fare che potrebbero aiutare”.

Ma è probabile che gli uccelli canori corrano un rischio molto limitato di portare la malattia, secondo Carstensen e il DNR.

Ci sono stati solo una manciata di casi noti di influenza aviaria negli uccelli canori nel corso della storia, ha detto Carstensen.

“Il rischio che portino il virus non è alto, ma non è certamente impossibile”, ha detto. “Le mangiatoie per uccelli probabilmente non sono molto problematiche.”

Le persone che vedono uccelli morti o morenti devono chiamare la hotline del DNR al numero 888-646-6367 in modo che possano essere testati o, almeno, rimossi prima che gli spazzini diffondano potenzialmente il virus.

Correzione:
Una versione precedente della didascalia della foto ha erroneamente indicato la data in cui è stata scattata.

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