È morto a 55 anni DJ Kay Slay, stella di Fiery Radio e innovatore di mixtape rap

DJ Kay Slay, che ha servito da ponte cruciale tra le generazioni hip-hop, trasformandosi da adolescente B-boy e scrittore di graffiti in un innovativo personaggio radiofonico di New York noto per i suoi combattivi mixtape che alimentavano i manzo rap, spezzavano gli artisti e aiutavano a cambiare la musica affari, è morto domenica a New York. Aveva 55 anni.

Slay ha affrontato “una battaglia di quattro mesi con Covid-19”, ha detto la sua famiglia in una dichiarazione in cui confermava la sua morte.

Poche figure dell’hip-hop potrebbero tracciare la loro presenza continua dai primi giorni del genere al presente digitale come lui. Alla fine degli anni ’70 a New York, Slay era un giovane artista di strada noto come Dez, che applicava la sua etichetta dipinta a spruzzo sui muri degli edifici e sui vagoni della metropolitana, come raccontato nei documentari di culto “Wild Style” e “Style Wars”.

Poi è stato il Drama King, alias Slap Your Favorite DJ, che ha ospitato la “Drama Hour” a tarda notte sull’influente stazione radiofonica Hot 97 (WQHT 97.1 FM) per più di due decenni prima che la sua malattia lo portasse via dall’aria.

“I gatti sanno che non c’è niente da fare con me”, ha detto Slay al New York Times nel 2003, quando il giornale lo ha soprannominato “Ministero degli insulti di un uomo dell’hip-hop”. Oltre a fornire un anello e un incoraggiamento ruggente per le battaglie tra Jay-Z e Nas, 50 Cent e Ja Rule, Slay ha dato una prima piattaforma ad artisti e crew locali come Diplomats, G-Unit, Terror Squad e il rapper Papoose, entrambi nel suo show e nei mixtape che hanno fatto il suo nome tanto quanto il loro.

Poiché i mixtape si sono evoluti da miscele di DJ fatte in casa su cassette reali a uno strumento promozionale semiufficiale e un’economia sotterranea di CD venduti agli angoli delle strade, nei mercatini delle pulci, nei negozi di dischi, nelle cantine e nei negozi di barbiere, Slay è avanzato con i tempi, pubblicando infine i suoi album compilation su Columbia Records. Un tempo illegali e non autorizzati, i mixtape ora rappresentano un pezzo vitale dell’economia dello streaming musicale, con artisti e major che pubblicano le proprie vetrine ufficiali simili a album che sono in cima alle classifiche di Billboard.

“Sei stato davvero il primo a portare la personalità nel mixtape”, ha detto una volta Funkmaster Flex, un altro DJ di Hot 97, a Slay durante un’intervista radiofonica. “Era molto insolito. Eravamo abituati alla musica e alle esclusive”.

Slay, che si è immerso nelle droghe e ha trascorso del tempo dietro le sbarre prima di fare musica, ha risposto: “Dovevo trovare un angolo e correre con esso”.

È nato Keith Grayson a New York il 14 agosto 1966 ed è cresciuto a East Harlem. Da bambino era attratto dalla discoteca, ballando Hustle; quando i primi DJ hip-hop iniziarono a trasformare i breakbeat di quelle canzoni in musica proto-rap, si recò nel Bronx per osservare e partecipare alla cultura nascente.

“Dovevo vedere cosa stava succedendo e riportarlo nel mio distretto”, ha detto alla rivista Spin nel 2003. “Quindi salivo sul treno 6 e andavo al Bronx River Center [projects] vedere Afrika Bambaataa e lo Zulu Nation rock.

Ben presto ha intrapreso le forme d’arte affiliate di breakdance e graffiti, anche rappando casualmente con i suoi amici. “Ho partecipato a ogni elemento del gioco”, ha detto Slay a Flex. Ma la street art è diventata la sua passione principale, prima con il tag Spade 429 e poi Dez TFA, che ha abbreviato in Dez.

“Volevo un bel nome piccolo che potessi alzarmi ovunque e farlo velocemente senza essere afferrato”, ha detto in quel momento. “Stai dicendo al mondo qualcosa – tipo, io sono qualcuno. sono un artista.”

In mezzo alla repressione dei graffiti da parte della città, Dez assunse il nome di Kay Slay (“Dopo un po’ ti stanchi di scrivere lo stesso nome”, ha detto dei suoi giorni di street art) e sviluppò una passione per i giradischi. “Ragazzi, faresti meglio a giradischi quei libri”, ha ricordato i suoi genitori delusi di aver detto. Ma bisognoso di soldi e con scarso interesse per la scuola, si è presto dedicato alla droga e alle rapine.

Nel 1989, Slay è stato arrestato e ha scontato un anno di carcere per possesso di droga con l’intento di vendere. Uscendo, ha detto a Spin: “Ho iniziato a notare Brucie B, Kid Capri, Ron G. Facevano mixtape, facevano feste e venivano pagati in modo adorabile”. Ha venduto magliette, calzini e jeans per acquistare attrezzature per DJ e ha lavorato in una struttura del Bronx che assisteva persone affette da HIV e AIDS.

“Non riesco a contare il numero di persone che ho visto morire”, ha detto al Times di quel periodo. “Lavorare lì mi ha fatto davvero iniziare ad apprezzare la vita”.

A metà degli anni ’90, Slay trovò il mondo della musica professionale ancora poco accogliente e iniziò a denunciare, con un linguaggio colorito nelle sue uscite, quei dirigenti dell’etichetta che considerava inutili. “Mi sono detto che sarei stato così grande che un giorno le stesse persone che stavo implorando i dischi mi avrebbero implorato di suonare i loro dischi”, ha detto.

Era quello spirito irascibile che lo ha aiutato ad renderlo caro ai rapper che avevano i propri conti da regolare. Nel 2001, Slay ha avuto una svolta quando ha presentato in anteprima “Ether”, il violento Nas dis di Jay-Z che ha rivitalizzato la carne hip-hop da titolo dopo gli omicidi di Tupac Shakur e del Notorious BIG Le sue slot radiofoniche e i suoi mixtape sono diventati un banco di prova, e in seguito ha avviato una rivista chiamata Straight Stuntin’.

“È come il Jerry Springer del rap”, ha detto un DJ al Times. “Tutti i combattimenti accadono nel suo show.”

I modi burberi di Slay e le urla a metà canzone avrebbero continuato a influenzare i suoi contemporanei, come DJ Clue, un rivale di una volta, e quelli che seguirono, come DJ Whoo Kid e DJ Drama. Alberto Martinez, lo spacciatore di Harlem noto come Alpo, che è stato ucciso l’anno scorso mentre era sotto protezione dei testimoni, ha persino ospitato un nastro di Slay dalla prigione.

“Il gioco era noioso finché non sono arrivato io”, ha detto Slay.

Lascia sua madre, Sheila Grayson, insieme al suo migliore amico e manager d’affari Jarrod Whitaker.

Nella conversazione in onda di Slay con Funkmaster Flex, l’altro DJ si è meravigliato della creatività delle vanterie e delle minacce di Slay…Se fermi la banca, rapinerò la banca!” – e ha chiesto al suo collega se si fosse mai pentito delle cose scioccanti che aveva urlato.

“Ho detto delle cose orribili, amico, su alcuni mixtape quando non ero in pieno contatto con me stesso”, ha risposto Slay. “Ma non sono arrabbiato con me stesso per averlo fatto, perché il ragazzo che sono stato ha reso l’uomo che sono oggi.”

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