“È fatto per questi momenti”

PHOENIX — Per prima cosa, Chris Paul ha sentito il suo ex compagno di squadra e allenatore Willie Green istruire i New Orleans Pelicans a sfidarlo a sparare. Poi, dopo che Paul ha sventrato la strategia, ha fatto sapere al suo vecchio amico.

Paul, che compirà 37 anni tra tre settimane, è diventato il giocatore più anziano a registrare 30 punti e 10 assist in una partita di playoff, dato che ha messo a segno esattamente quei numeri guidando la testa di serie Phoenix Suns alla vittoria per 110-99 in Gara 1 della loro serie del primo turno di domenica.

Ha superato Steve Nash, che ha fatto lo stesso come membro dei Suns all’età di 36 anni nel 2010. Paul è ora uno dei soli cinque giocatori nella storia ad avere 10 partite di playoff con 30 punti e 10 assist. LeBron James ha il maggior numero di prestazioni con 22 di queste prestazioni, seguito da Michael Jordan con 15.

Gran parte di ciò è arrivato in un furioso rally del quarto trimestre, poiché Paul ha segnato 17 punti in cinque minuti per schiacciare un tentativo di rimonta dei Pelicans. La scelta di Green di fare in modo che i suoi difensori diano spazio a Paul andando sotto il pick-and-roll si è ritorta contro quando Paul ha realizzato tre da 3 punti di fila mentre attaccava un cambio di difesa che lo ha ripetutamente lasciato contro il più lento Larry Nance Jr.

“È come invitarmi [to] sparare”, ha detto Paul, che ha guardato più volte Green dopo aver sparato colpi. “Conosco Willie; quello è il mio uomo. Fa tutto parte del gioco”.

Green, che era un assistente con i Suns la scorsa stagione e ha giocato con Paul sui LA Clippers e l’allora New Orleans Hornets, ha utilizzato una formazione pesante in panchina che ha ridotto un vantaggio di Phoenix di 23 punti a soli sei all’inizio del quarto trimestre.

Ma Paul ha infranto la strategia quando ha ripetutamente chiamato il centro Deandre Ayton per impostare uno schermo e costringere Nance a un cambio. Alla fine, Green ha dovuto ritirare dal gioco Nance, che era stato molto efficace con Paul in panchina.

“Siamo passati sotto un paio di schermi, e lui è rimasto indietro e ha tirato la palla 3”, ha detto Green di Paul. “I disguidi sono stati da parte nostra, da parte mia come allenatore. Devo fare meglio con quella copertura. Chris, questo è proprio quello che fa”.

Paul ha segnato o assistito su 23 dei 31 punti dei Suns nel quarto quarto. I suoi 19 punti nel telaio sono stati i secondi in più nell’ultimo quarto della sua carriera.

“Quell’uomo è un vero concorrente e un vero vincitore”, ha detto la star dei Suns Devin Booker, che ha totalizzato 25 punti. “Quando lo vuole così tanto, puoi vederlo nel suo comportamento e vederlo nel suo modo di camminare, quindi non dovrebbe sorprendere nessuno. È costruito per questi momenti”.

I Suns hanno tenuto i Pelicans al 22% dei tiri nel primo tempo quando Mikal Bridges, che è stato nominato finalista per il Difensore dell’anno NBA, ha soffocato la guardia dei Pelicans CJ McCollum. I Pelicans hanno tirato solo 2 su 16 per la partita quando Bridges era il difensore principale, secondo ESPN Stats & Information tracking. McCollum ha concluso con 25 punti ma ha sbagliato 16 tiri ed era 0 su 9 con Bridges su di lui.

Paul ha anche giocato un’ottima difesa, ottenendo tre palle rubate.

“È solo la sua capacità di capire che deve prendere il controllo di una partita”, ha detto l’allenatore dei Suns Monty Williams. “Non credo di essere stato vicino a nessuno come Chris che ha quella sensazione innata per quel momento.”

Andrew Lopez di ESPN ha contribuito a questo rapporto.

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